miércoles 26 de enero de 2022
Ciencia NASA | Júpiter | Telescopio Espacial Hubble

La Nasa investiga si a más de 800 millones de kilómetros del Sol podría haber algún tipo de vida

Una de las lunas de Júpiter llamada Europa, alberga un vasto océano debajo de su superficie helada, que podría ofrecer condiciones propicias para la vida. La Nasa apuesta a esta luna como el mejor sitio conocido hoy para hallar otro tipo de vida en el Sistema Solar.

Todo empezó cuando el Telescopio Espacial Hubble detectó emisiones de hidrógeno y oxígeno al mismo tiempo en Europa, una de las 79 lunas de Júpiter. Estos componentes indican la existencia de vapor de agua, algo muy valioso para quienes investigan si hay algún tipo de vida más allá de la Tierra. Pero ¿de qué tipo de vida estamos hablando? Tal vez algún tipo de organismo unicelular que, como mínimo, tenga la capacidad de crecimiento, reproducción y metabolismo. "Hay mucha discusión sobre cómo se define vida", dijeron desde la Nasa a AIRE. Existen niveles simples como el mencionado, lo los más complejos que pueden llegar a lograr la fotosíntesis. Pero todo requiere de muchísimo tiempo.

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La Nasa no espera hallar vida tal y como la conocemos en la Tierra, pero sí esperan algo atractivo. “Para la vida como nosotros conocemos, como se ha dado acá en la Tierra, creemos que hace falta variación de energía. En nuestro caso tenemos mucha energía solar. Además, necesitas ingredientes o moléculas básicas que se llaman moléculas orgánicas simples como carbono, oxígeno, nitrógeno, sulfuro, potasio… y lo último es agua líquida, que es lo que se llama el solvente en donde permite a todos estos componentes desarrollar algo un poquito más complejo que estas simples moléculas”, sostuvo el científico Lucas Paganini, que trabaja en la Nasa, en la división de Ciencias Planetarias del Goddard Flight Center. Él lideró una investigación con la que se halló directamente vapor de agua en Europa, satélite de Júpiter.

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Las flechas que salen de Europa en esta ilustración se llaman vectores. Representan la fuerza y dirección de las fuerzas gravitacionales de Júpiter y las otras lunas en Europa. La fuerza de la fuerza gravitacional cambia a medida que cambian las distancias y direcciones de Europa a las lunas.

Las flechas que salen de Europa en esta ilustración se llaman vectores. Representan la fuerza y dirección de las fuerzas gravitacionales de Júpiter y las otras lunas en Europa. La fuerza de la fuerza gravitacional cambia a medida que cambian las distancias y direcciones de Europa a las lunas.

Debajo de la corteza helada y dura que tiene Europa, hay un océano enorme, salado y líquido. Dado que hay muchas criaturas diminutas que viven en entornos de aguas con ambientes extremos en la Tierra, es posible que este tipo de vida también exista en esta luna.

Nueva detección del Hubble

El 14 de octubre de este año, la Nasa publicó que el Hubble "detectó vapor agua en un hemisferio de Europa".

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"Observaciones realizadas por el Telescopio Espacial Hubble han revelado la presencia de vapor de agua persistente, pero, misteriosamente, solo en un hemisferio", publicó la agencia espacial norteamericana. "Europa alberga un vasto océano debajo de su superficie helada, que podría ofrecer condiciones propicias para la vida. Este resultado mejora la comprensión de los astrónomos de la estructura atmosférica de las lunas heladas y ayuda a sentar las bases de las misiones científicas planificadas al sistema joviano para, en parte, explorar si un entorno a más de 800 millones de kilómetros del Sol podría albergar vida", informaron.

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La evidencia de la misión Galileo de la NASA sugiere que podría haber un océano de agua líquida debajo de la corteza helada de Europa. Crédito de imagen: NASA/JPL

La evidencia de la misión Galileo de la NASA sugiere que podría haber un océano de agua líquida debajo de la corteza helada de Europa. Crédito de imagen: NASA/JPL

Al ser consultado por AIRE, Paganini explicó: "Lo que se detectó ahora en este estudio es presuntamente el resultado de la radiación impactando sobre la superficie de hielo, lo cual genera una emanación constante de material (en estado gaseoso) de la superficie".

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Sobre si es posible hallar vida en esta luna, comentó: "Hay formas indirectas de determinarlo a través de estudios de suelo y material que emane de la superficie. Hay un par de estudios que se han hecho, como el Europa Lander Report".

Un viaje a Europa, en Júpiter

El próximo paso de la Nasa es llegar a esta luna de Júpiter con la misión Europa Clipper, que se lanzará entre los años 2023 y 2025. Con ella, la agencia espacial busca tener mayor certeza sobre la superficie y composición interna de Europa.

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Esta imagen de la hermosa luna de Júpiter, Europa, fue tomada por la sonda espacial Galileo Orbiter en 1998. Crédito de imagen: Galileo Project/JPL/NASA

Esta imagen de la hermosa luna de Júpiter, Europa, fue tomada por la sonda espacial Galileo Orbiter en 1998. Crédito de imagen: Galileo Project/JPL/NASA

Según explicó Paganini, "la misión va a emitir imágenes de mayor resolución para entender los procesos que están ocurriendo en la superficie y debajo de la superficie. Serán más de 40 órbitas por Europa y se utilizarán distintos instrumentos. Se van a tomar fotos y a medir la composición”.

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Encontrar formas de vida en otra región del Sistema Solar, por más que sean básicas, es uno de los objetivos más importantes de la Nasa. Todos los días trabajan para estar un paso más cerca de tal descubrimiento.