miércoles 12 de agosto de 2020
Ciencia | NASA | Mars Perseverance | Marte

El rover Perseverance de la Nasa despegó hacia Marte con una importante misión

El Perseverance llegará a Marte en febrero del 2021 y su misión durará un año marciano, que equivalen a dos años en la Tierra.

La espera terminó y este jueves el rover Mars 2020 Perseverance despegó hacia uno de los planetas mas cercanos a la Tierra y el más prometedor: Marte. El rover fue lanzado a bordo de un cohete Atlas V desde Cabo Cañaveral en Florida, Estados Unidos, a las 8:50 horas (en Argentina).

Para entender de qué se trata este viaje al Planeta Rojo, Aire Digital conversó con el director de Diseño de Misión y Navegación y subdirector de Operaciones de Vuelo del proyecto Mars 2020 Perseverance de la Nasa, Fernando Abilleira. El ingeniero trabaja en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la agencia espacial estadounidense en California. Además, fue miembro del equipo de Navegación del rover Curiosity que aterrizo en Marte en el 2012 y trabajó como subdirector de Operaciones de vuelo de la nave InSight que aterrizó en el Planeta Rojo en noviembre del 2018.

Mars Perseverance
La Nasa prevé que el Mars Perseverance llegue a Marte en febrero del 2021.

La Nasa prevé que el Mars Perseverance llegue a Marte en febrero del 2021.

La fecha del lanzamiento del rover no es casualidad. En estos momentos, Marte se ubica a unos 97 millones de kilómetros de la Tierra, una distancia que se considera cercana en su órbita, que en ocasiones alcanza los 400 millones de kilómetros de distancia.

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El Perseverance amartizará dentro de unos 7 meses en un lugar sumamente interesante para la ciencia: el cráter Jezero. Y recorrerá más de 465 millones de kilómetros.

Aire Digital: —¿Por qué se eligió el cráter Jezero para amartizar?

Fernando Abilleira: Los científicos creen que dentro del cráter Jezero existía agua. Además, un río desembocaba en su interior creando formaciones delta cuyos restos todavía son visibles desde órbita. Existe la posibilidad de que vida microbiana existiera hace miles de millones de años cuando el agua fluía en la superficie de Marte. El rover buscará trazas de vida microscópica en un pasado lejano. Las muestras más interesantes serán almacenadas para su posible regreso a la Tierra en una misión futura.

Además de buscar vida microbiana, el rover realizará experimentos como la generación de oxígeno a partir del dióxido de carbono de la atmósfera de Marte, que servirá para futuras exploraciones. Además, llevará 23 cámaras que darán una vista más compleja de la superficie del planeta rojo y permitirá que los ciudadanos de la Tierra puedan oír por primera vez los sonidos de otro mundo.

Cráter Jezero.
Cráter Jezero. La imagen fue tomada por instrumentos en el Mars Reconnaissance Orbiter de la Nasa, que captura regularmente sitios potenciales de aterrizaje para futuras misiones.

Cráter Jezero. La imagen fue tomada por instrumentos en el Mars Reconnaissance Orbiter de la Nasa, que captura regularmente sitios potenciales de aterrizaje para futuras misiones.

—¿Realmente hay un micrófono que registrará los sonidos de Marte? ¿Qué esperan escuchar?

Sí. El rover lleva dos micrófonos. Uno de ellos nos permitirá escuchar los sonidos del vehículo durante su descenso a la superficie. La camera SuperCam, que lleva un espectrómetro láser, también cuenta con un micrófono. Este láser se disparará a las rocas para analizar su composición. El sonido que se recoja nos podrá dar pistas sobre el material del que están hechas y de su masa. Este micrófono también podría recoger sonidos de los distintos instrumentos cuando estén en funcionamiento y del viento.

—¿El rover Perseverance se maneja de forma automática o lo controlan desde la Tierra?

El rover tiene funciones que le permiten realizar algunas operaciones de manera autónoma pero la gran mayoría de las actividades son diseñadas y dirigidas por el equipo de operaciones de superficie desde la Tierra.

—¿Qué es lo primero que hará el Mars Perseverance cuando aterrice en Marte?

Durante los primeros días después del aterrizaje, el equipo estará centrado en comprobar el estado de salud del rover, desplegar el brazo robótico, su antena de alta ganancia y en hacer la transición del software de vuelo al de superficie. El rover también colocará el helicóptero Ingenuity en la superficie de Marte. Este pequeño vehículo de 1.8 kilogramos está diseñado para demostrar la capacidad de vuelo controlado con motor en Marte. Un vuelo con éxito abriría las puertas a futuras misiones que podrían explorar cuevas, montañas y dunas los cuales son inaccesibles por aterrizadores y rovers.

El rover Mars Perseverance de la Nasa. Marte.
El rover Mars Perseverance de la Nasa viaja al planeta rojo para seguir explorando.

El rover Mars Perseverance de la Nasa viaja al planeta rojo para seguir explorando.

—¿Cómo piensan traer de regreso las rocas de Marte a la Tierra?

La Nasa y la ESA (Agencia Espacial Europea) trabajan conjuntamente en los estudios preliminares de unas misiones que se lanzarían no antes del 2026. Estos primeros conceptos incluyen un pequeño rover que recogería las muestras que almacene Perseverance, un cohete que estaría en la superficie y que mandaría las muestras a órbita marciana y una nave que estaría orbitando Marte, la cual capturaría estas muestras y las traería de vuelta a la Tierra.

Marte es el cuarto planeta desde el Sol y uno de los más cercanos a la Tierra, lo cual facilita su exploración. La humanidad lleva explorando Marte desde los años ’60. Mariner 4 fue la primera sonda en sobrevolar Marte y transmitir fotos de vuelta a la Tierra en 1965. En 1971, la sonda Mariner 9 fue la primera en orbitar el planeta rojo. El rover Mars Perseverance será el noveno aterrizaje con éxito de la Nasa en superficie marciana.

—De todas las exploraciones al planeta vecino ¿qué es lo que se sabe? ¿Qué evidencias de la existencia de agua y vida microbiana hay?

Los orbitadores, aterrizadores y rovers que hemos mandado a Marte en las últimas décadas han confirmado que hace varios miles de millones de años el agua fluía en la superficie de Marte. En la Tierra, donde existe agua y una fuente de energía como el Sol, existe el potencial para la vida. Curiosity, que aterrizó en Marte en el 2012, confirmó que en el lugar que aún sigue explorando en la actualidad, se pudieron dar las condiciones necesarias para que se desarrollara vida microbiana en un pasado lejano. El rover Perserverance va a dar el siguiente paso en la búsqueda de vida más allá de la Tierra ya que lleva instrumentos que buscaran trazas de vida microscópica. Las muestras más relevantes serán almacenadas para su posible regreso a la Tierra a través de una futura misión. Para afirmar que ha existido vida más allá de la Tierra, se necesitan pruebas irrefutables. En la Tierra, los laboratorios de vanguardia pueden hacer una evaluación definitiva de cualquier evidencia de vida pasada en el cráter Jezero.

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marte en 1800 pixeles
Imagen de un video que muestra al planeta Marte en 1800 millones pixeles. Es la mejor imagen jamás vista del planeta rojo.

Imagen de un video que muestra al planeta Marte en 1800 millones pixeles. Es la mejor imagen jamás vista del planeta rojo.

—¿Para cuándo ve posible la llegada de humanos a Marte?

Esta es una de las grandes metas. El Nasa Johnson Space Center es el centro responsable de los estudios preliminares para una posible misión tripulada. Las misiones a Marte nos están proporcionando información clave para preparar esta misión al Planeta Rojo. El estudio del medio ambiente marciano es fundamental para asegurarnos del éxito de esta misión y las sondas que han estado explorando el planeta nos han dado datos clave para esto. Perseverance lleva un instrumento que nos dará información sobre la radiación en la superficie y otro que probará una tecnología para obtener oxígeno a partir del dióxido de carbono en la atmósfera. Esto oxigeno sería utilizado para el soporte vital de los astronautas y como combustible.

Reviví el lanzamiento:

NASA Live: Official Stream of NASA TV