sábado 6 de junio de 2020
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Llegan señales desde el espacio que son un misterio para la astronomía: ¿qué dicen los científicos?

Esta semana se difundieron decenas de artículos periodísticos que hablan sobre unas misteriosas señales que llegan desde el espacio profundo y que los científicos no saben de dónde provienen. Sin embargo, los astrónomos sostienen que es algo "maravilloso" y una oportunidad para descubrir la física que hay detrás de este fenómeno tan particular. Aire Digital se contactó con el Observatorio Astronómico de Córdoba (OAC) y habló con el especialista Dante Paz.

Esta semana se conocieron los misteriosos resultados de un estudio de datos del radiotelescopio del Experimento Canadiense de Cartografía de la Intensidad del Hidrógeno (Chime). Los investigadores observaron señales de radio que llegan aproximadamente una vez por hora durante cuatro días y luego cesan repentinamente, solo para comenzar de nuevo 16 días después.

¿Qué está ocurriendo en las profundidades del espacio? ¿Por qué son tan misteriosas estas señales? Aire Digital consultó con el doctor en Astronomía e investigador del Conicet, Dante Paz, para entender de qué se tratan estas señales y por qué llamaron tanto la atención de los científicos y aficionados del planeta.

Lo que se observó en el estudio fueron Fast Radio Burst (FRB), es decir, señales de radio muy rápidas. “No es la primera vez que se detectan señales de radio. Hay detectadas como más de cien”, explicó el científico. Aunque no se sabe exactamente cuál es su origen.

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Dante Paz, es doctor en Astronomía, investigador del Conicet y docente en el Observatorio Astronómico de Córdoba (OAC).

Dante Paz, es doctor en Astronomía, investigador del Conicet y docente en el Observatorio Astronómico de Córdoba (OAC).

“El fenómeno es un misterio para la astronomía. Tenemos pistas sobre su origen pero en realidad no sabemos bien cuál es", dijo. La información que manejan los expertos es que se tratan de emisiones en radio. Desde el Universo profundo llegan constantemente estas ondas de radio. Son como explosiones que se dan en el espectro electromagnético: un fuerte brillo desde una fuente de radio se emite por unos pocos segundos muy intensamente. Y luego se apaga. “En general, las estrellas y galaxias emiten en todo el espectro electromagnético”, explicó.

“Lo que vemos con los ojos es lo que se conoce como el espectro visible de la luz, que son ondas cortas. Todas son ondas electromagnéticas. La luz es una onda electromagnética de longitud muy cortita y las ondas de radio son ondas de longitudes mucho más largas, que no podemos ver, pero son esencialmente lo mismo”, amplió.

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El espectro electromagnético.

El espectro electromagnético.

“Es una emisión muy intensa, muy energética y que llega polarizada”, dijo Paz, que además de investigador es docente en el Observatorio Astronómico de Córdoba. ¿Qué significa esto? Significa que la onda viene en cierta dirección. “Si vos ponés la antena con la que recibís esta onda en cierta dirección, recibís una intensidad muy grande, pero si la cruzas podés hasta incluso no recibir nada. Es como que la onda oscila en un solo plano. Esto se llama una onda polarizada”, explicó el entrevistado.

Es esa polarización la que a los astrónomos les da la idea de que estos lugares (en donde se están produciendo estas ondas) tienen un campo magnético muy intenso. ¿Y en dónde hay campos magnéticos muy intensos? En los agujeros negros o en las estrellas de neutrones, por ejemplo.

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Esta es la primera imagen real en la historia de un agujero negro supermasivo ubicado en el centro de la galaxia M87, presentado el 10 de abril de 2019.

Esta es la primera imagen real en la historia de un agujero negro supermasivo ubicado en el centro de la galaxia M87, presentado el 10 de abril de 2019.

Un agujero negro es una región finita del espacio en cuyo interior existe una concentración de masa lo suficientemente elevada y densa como para generar un campo gravitatorio tal que ninguna partícula material, ni siquiera la luz, puede escapar de ella. Una estrella de neutrones es un tipo de remanente estelar resultante del colapso gravitacional de una estrella supergigante masiva después de agotar el combustible en su núcleo y explotar como una supernova.

Señales misteriosas

Los Fast Radio Burst (FRB) vienen de regiones muy magnetizadas, entonces su origen debiera darse en el entorno de objetos muy compactos y muy intensos como los agujeros negros o las estrellas de neutrones. Según explicó Paz, “la señal que recibieron los investigadores tiene todas estas propiedades. Es un tipo muy intenso de radiación, corto en el tiempo y polarizado”.

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Ilustración de la Nasa de una estrella de neutrones.

Ilustración de la Nasa de una estrella de neutrones.

Pero estas señales no son como las que se conocieron hasta el momento. Tienen algo particular. “De esas ciento y pico de señales que conocemos hay muy pocas que son periódicas. Lo raro de este descubrimiento es que esta señal tiene un periodo corto y que cada 16 días cesa la emisión. Tenemos una especie de silencio de radio por así decirlo y luego comienza de nuevo y se repite cada 16 días. Eso es un misterio”, explicó el cordobés.

Entonces ¿qué podría ser? ¿Pueden tratarse de señales extraterrestres? “Hay ideas que uno puede tener que no necesariamente tienen que ver con los extraterrestres”, aclaró Paz, aunque dijo que es una hipótesis que “siempre está sobre la mesa”.

Cuando Jocelyn Bell y Antony Hewish detectaron los púlsares en 1967, que son estrellas de neutrones que colapsaron y largan chorros de partículas a lo largo de sus ejes, estos científicos pensaron que se trataban de señales extraterrestres y las anotaron como LGM (Little Green Men, es decir Pequeños Hombrecitos Verdes), al costado de una hoja. “Estas señales llegan a nosotros muy rápido y a veces esos chorros de partículas están en direcciones que no coinciden con el eje de rotación de la Tierra, entonces detectamos esa emisión y de pronto no la vemos, y es periódica”, contó Paz y aclaró que “después se demostró que era un objeto muy claro y que esa periodicidad tenía que ver con la cuestión física”.

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¿Qué puede estar sucediendo?

Cuando algo es un misterio para la astronomía, es una tentación relacionarlo con un fenómeno extraterrestre. Sin embargo, Paz aclaró que no cree que se trate de una señal extraterrestre, sino más bien de algo natural, relacionado con la periodicidad con la que llega la información.

“Creo que cuando uno ve un fenómeno así, con períodos tan definidos, es natural, no algo extraterrestre. Cuando uno transmite información, no es periódica. Si algo es periódico tiene muy poca información, como en este caso. Por ejemplo, algo que es periódico tiene información que sube y baja y la frecuencia entre una y otra. Puede ser cuánto subió y cuánto bajó y qué diferencia de tiempo hay entre el máximo y el mínimo de una ola en la playa. Sabes cuánto es el tiempo entre una ola y la otra que sigue. Una vez que definiste eso, si las olas son periódicas, vos ya sabes que cada tanto tiempo te llega una ola de agua, no hay mucha más información que esa, la ola no puede transmitir un mensaje con algo que es periódico. Mi hipótesis es que es altamente probable que este tipo de señales tengan una física muy extraña”, analizó el investigador.

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“Una posibilidad es que haya un planeta o haya un objeto que no llegamos a ver porque está tan lejano que, a lo sumo, detectamos estas ondas de radio que son muy energéticas. Un planeta que pase por delante de este emisor de ondas, que lo eclipse desde el punto de vista nuestro y entonces que de pronto se apague la onda”, argumentó.

Otra hipótesis es que podríamos tener “un agujero negro en ese lugar o una estrella de neutrones y esa emisión de FRB podría deberse a que una estrella que se murió tiene a otra estrella que es igual de viejita, que ya está muriendo, y tal vez le está arrancando material y la caída de ese material puede producir estas emisiones tan energéticas y en estos periodos tan cortos”, dijo Paz.

El misterio es que esto sucede cada 16 días. “Podríamos decir que ahí hay un planeta pero ¿cómo sobrevive un planeta a una explosión tan terrible como una supernova? Los planetas en una explosión semejante pueden escapar de su órbita, o cambiar masa, no sé sabe. Hay un gran misterio ahí, algo súper interesante”, sostuvo.

Y cerró: “El descubrimiento de esta semana fue maravilloso. Es un misterio. Podemos elegir pensar que son extraterrestres o podemos tratar de descubrir cuál es la física que está detrás de eso”.