viernes 27 de noviembre de 2020
Ciencia | NASA | asteroide |

La Nasa aterrizó por primera vez en un asteroide y recolectó muestras

La nave espacial de la Nasa OSIRIS-REx aterrizó en el asteroide Bennu, que está a unos 321 millones de kilómetros de la Tierra, y desplegó un brazo robótico que recolectó muestras de sus superficie.

La nave espacial OSIRIS-REx de la Nasa desplegó su brazo robótico el martes y, por primera vez, la agencia espacial tocó brevemente un asteroide para recolectar polvo y guijarros de la superficie para enviarlos a la Tierra en el 2023.

Este antiguo asteroide bien conservado, conocido como Bennu, se encuentra actualmente a más de 321 millones de kilómetros de la Tierra. Bennu ofrece a los científicos una ventana al Sistema Solar primitivo, ya que estaba tomando forma por primera vez hace miles de millones de años y arrojando ingredientes que podrían haber ayudado a sembrar la vida en la Tierra. Si el evento de recolección de muestras del martes, conocido como "Touch-And-Go" (TAG), proporcionó suficiente muestra, los equipos de la misión ordenarán a la nave espacial que comience a estibar la preciosa carga primordial para comenzar su viaje de regreso a la Tierra en marzo del 2021. De lo contrario, se prepararán para otro intento en enero.

“Esta asombrosa primicia para la Nasa demuestra cómo un equipo increíble de todo el país se unió y perseveró a través de desafíos increíbles para expandir los límites del conocimiento”, dijo el administrador de la Nasa, Jim Bridenstine. "Nuestros socios industriales, académicos e internacionales han hecho posible tener en nuestras manos una pieza del sistema solar más antiguo".

El antiguo asteroide bien conservado, conocido como Bennu, se encuentra actualmente a más de 321 millones de kilómetros de la Tierra.

asteroide bennu 2
Esta imagen fue tomada el pasado 11 de agosto de 2020, en el segundo ensayo de acercamiento de la nave espacial OSIRIS-REx a la superficie del asteroide Bennu. En esa ocasión, la nave espacial llegó a estar a tan solo 40 metros de la superficie del asteroide.

Esta imagen fue tomada el pasado 11 de agosto de 2020, en el segundo ensayo de acercamiento de la nave espacial OSIRIS-REx a la superficie del asteroide Bennu. En esa ocasión, la nave espacial llegó a estar a tan solo 40 metros de la superficie del asteroide.

A las 14:50 del martes (hora de Santa Fe), OSIRIS-REx encendió sus propulsores para salir de la órbita alrededor de Bennu. Extendió el hombro, luego el codo, luego la muñeca de su brazo de muestreo de 3,35 metros, conocido como Mecanismo deAdquisición de Muestras Touch-and-Go (TAGSAM), y atravesó Bennu mientras descendía aproximadamente 805 metros hacia la superficie. Después de un descenso de cuatro horas, a una altitud de aproximadamente 125 metros, la nave ejecutó la ignición "Checkpoint", la primera de dos maniobras para permitirle apuntar con precisión al sitio de recolección de muestras, conocido como "Nightingale".

“Esta asombrosa primicia para la Nasa demuestra cómo un equipo increíble de todo el país se unió y perseveró a través de desafíos increíbles para expandir los límites del conocimiento”, dijo el administrador de la Nasa, Jim Bridenstine.

El administrador de la Nasa, Jim Bridenstine.
El administrador de la Nasa, Jim Bridenstine.

El administrador de la Nasa, Jim Bridenstine.

Diez minutos más tarde, la nave espacial encendió sus propulsores para que el segundo encendido "Matchpoint" redujera su descenso y coincidiera con la rotación del asteroide en el momento del contacto. Luego continuó su recorrido peligroso de 11 minutos más allá de una roca del tamaño de un edificio de dos pisos, apodado "Mount Doom", para aterrizar en un lugar despejado en un cráter en el hemisferio norte de Bennu. Del tamaño de un pequeño estacionamiento, el sitio Nightingale es uno de los pocos lugares relativamente despejados en esta roca espacial inesperadamente cubierta de rocas.

"Esta fue una hazaña increíble y hoy hemos avanzado tanto en la ciencia como en la ingeniería y nuestras perspectivas para futuras misiones para estudiar a estos misteriosos narradores antiguos del sistema solar", dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la Nasa en la sede de la agencia en Washington. "Un trozo de roca primordial que ha sido testigo de toda la historia de nuestro sistema solar puede estar ahora lista para volver a casa para generaciones de descubrimientos científicos, y estamos ansiosos por ver qué viene después".

"Esta fue una hazaña increíble y hoy hemos avanzado tanto en la ciencia como en la ingeniería y nuestras perspectivas para futuras misiones para estudiar a estos misteriosos narradores antiguos del sistema solar", dijo Zurbuchen.

Todos los datos de telemetría de la nave espacial indican que el evento TAG se ejecutó como se esperaba. Sin embargo, el equipo de OSIRIS-REx tardará aproximadamente una semana en confirmar cuánta muestra recolectó la nave espacial.

El asteroide Bennu.
El asteroide Bennu.

El asteroide Bennu.

Los datos en tiempo real indican que el TAGSAM contactó con éxito la superficie y disparó una ráfaga de gas nitrógeno. El gas debería haber levantado polvo y guijarros en la superficie de Bennu, algunos de los cuales deberían haber sido capturados en el cabezal de recolección de muestras TAGSAM. Los ingenieros de OSIRIS-REx también confirmaron que poco después de que la nave espacial hiciera contacto con la superficie, encendió sus propulsores y se alejó de Bennu de manera segura.

"La maniobra TAG de hoy fue histórica", dijo Lori Glaze, directora de la División de Ciencias Planetarias en la Sede de la Nasa en Washington. "El hecho de que hayamos tocado con seguridad y con éxito la superficie de Bennu, además de todos los otros hitos que esta misión ya ha logrado, es un testimonio del espíritu viviente de exploración que continúa descubriendo los secretos del sistema solar".

"La maniobra TAG de hoy fue histórica", dijo Lori Glaze, directora de la División de Ciencias Planetarias en la Sede de la Nasa en Washington.

"Es difícil expresar con palabras lo emocionante que fue recibir la confirmación de que la nave espacial tocó con éxito la superficie y disparó una de las botellas de gas", dijo Michael Moreau, subdirector del proyecto OSIRIS-REx en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la Nasa en Greenbelt, Maryland.

La nave espacial llevó a cabo la maniobra TAG de forma autónoma, con instrucciones preprogramadas de ingenieros en la Tierra. Ahora, el equipo de OSIRIS-REx comenzará a evaluar si la nave espacial cogió algún material y, de ser así, cuánto; el objetivo es al menos 60 gramos, lo que equivale a aproximadamente a una barra de chocolate de tamaño completo.

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