miércoles 3 de marzo de 2021
Ciencia | Marte | NASA |

Apenas se posó sobre Marte, el rover Perseverance envió las primeras fotos del cráter Jezero

Una increíble imagen compartió en Twitter la cuenta del rover Perseverance de la Nasa minutos después de que el vehículo se posó en el cráter Jezero, en donde buscará rastros de vida microbiana pasada. Es la misión más avanzada de la agencia estadounidense en el planeta Marte.

Este jueves a las 17:55 horas (en Argentina) el rover Perseverance de la Nasa se posó sobre la superficie del planeta Marte, en el cráter Jezero, el elegido para buscar rastros de vida microbiana pasada. El rover viajó 7 meses y recorrerá en el planeta rojo más de 465 millones de kilómetros.

Apenas pasaron los "7 minutos de terror", en los que el rover debía disminuir su velocidad con la activación de un paracaídas y los retrocohetes, el Perseverance se posó en el cráter Jezero y envió las dos primeras imágenes: una de la vista hacia adelante y otra hacia atrás. Ambas fotografías de baja resolución fueron publicadas enseguida en la cuenta de Twitter de la misión del Perseverance.

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En la Nasa todo eran festejos. "Touchdown confirmed" fue la señal de que el rover había llegado a la superficie de manera exitosa.

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Biden también festejó

El presidente de Estados Unidos también estuvo pendiente del amartizaje del rover y saludó a la Nasa en sus redes sociales.

"Felicitaciones a la Nasa ya todos aquellos cuyo arduo trabajo hizo posible el histórico aterrizaje de Perseverance. Hoy demostró una vez más que con el poder de la ciencia y el ingenio estadounidense, nada está más allá del ámbito de lo posible", tuiteó el mandatario junto a una imagen.

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¿Qué sigue?

Para entender de que se trata este viaje al Planeta Rojo, Aire Digital converso con el director de Diseño de Misión y Navegación y subdirector de Operaciones de Vuelo del proyecto Mars 2020 Perseverance de la Nasa, Fernando Abilleira. El ingeniero trabaja en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la agencia espacial estadounidense en California. Además, fue miembro del equipo de Navegacion del rover Curiosity que aterrizo en Marte en el 2012 y trabajó como subdirector de Operaciones de vuelo de la nave InSight que aterrizó en el Planeta Rojo en noviembre del 2018.

La fecha del lanzamiento del rover no fue casualidad. En julio del 2020, Marte se ubicaba a unos 97 millones de kilómetros de la Tierra, una distancia que se considera cercana en su órbita, que en ocasiones alcanza los 400 millones de kilómetros de distancia.

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Aire Digital: —¿Por qué se eligió el cráter Jezero para amartizar?

Fernando Abilleira: Los científicos creen que dentro del cráter Jezero existía agua. Además, un río desembocaba en su interior creando formaciones delta cuyos restos todavía son visibles desde órbita. Existe la posibilidad de que vida microbiana existiera hace miles de millones de años cuando el agua fluía en la superficie de Marte. El rover buscará trazas de vida microscópica en un pasado lejano. Las muestras más interesantes serán almacenadas para su posible regreso a la Tierra en una misión futura.

Además de buscar vida microbiana, el rover realizará experimentos como la generación de oxígeno a partir del dióxido de carbono de la atmósfera de Marte, que servirá para futuras exploraciones. Además, lleva 23 cámaras que darán una vista más compleja de la superficie del planeta rojo y permitirá que los ciudadanos de la Tierra puedan oír por primera vez los sonidos de otro mundo.

Perseverance viajará a Marte el 20 de julio del 2020.
El Perseverance ya está en Marte.

El Perseverance ya está en Marte.

—¿Hay un micrófono que registrará los sonidos de Marte? ¿Qué esperan escuchar?

Sí. El rover lleva dos micrófonos. Uno de ellos nos permitirá escuchar los sonidos del vehículo durante su descenso a la superficie. La camera SuperCam, que lleva un espectrómetro láser, también cuenta con un micrófono. Este láser se disparará a las rocas para analizar su composición. El sonido que se recoja nos podrá dar pistas sobre el material del que están hechas y de su masa. Este micrófono también podría recoger sonidos de los distintos instrumentos cuando estén en funcionamiento y del viento.

—¿El rover Perseverance se maneja de forma automática o lo controlan desde la Tierra?

El rover tiene funciones que le permiten realizar algunas operaciones de manera autónoma pero la gran mayoría de las actividades son diseñadas y dirigidas por el equipo de operaciones de superficie desde la Tierra.

—¿Qué es lo primero que hará el Mars Perseverance?

Durante los primeros días después del aterrizaje, el equipo estará centrado en comprobar el estado de salud del rover, desplegar el brazo robótico, su antena de alta ganancia y en hacer la transición del software de vuelo al de superficie. El rover también colocará el helicóptero Ingenuity en la superficie de Marte. Este pequeño vehículo de 1.8 kilogramos está diseñado para demostrar la capacidad de vuelo controlado con motor en Marte. Un vuelo con éxito abriría las puertas a futuras misiones que podrían explorar cuevas, montañas y dunas los cuales son inaccesibles por aterrizadores y rovers.

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El director de Diseño de Misión y Navegación y subdirector de Operaciones de Vuelo del proyecto Mars 2020 Perseverance de la Nasa, Fernando Abilleira.

El director de Diseño de Misión y Navegación y subdirector de Operaciones de Vuelo del proyecto Mars 2020 Perseverance de la Nasa, Fernando Abilleira.

—¿Cómo piensan traer de regreso las rocas de Marte a la Tierra?

La Nasa y la ESA (Agencia Espacial Europea) trabajan conjuntamente en los estudios preliminares de unas misiones que se lanzarían no antes del 2026. Estos primeros conceptos incluyen un pequeño rover que recogería las muestras que almacene Perseverance, un cohete que estaría en la superficie y que mandaría las muestras a órbita marciana y una nave que estaría orbitando Marte, la cual capturaría estas muestras y las traería de vuelta a la Tierra.

Marte es el cuarto planeta desde el Sol y uno de los más cercanos a la Tierra, lo cual facilita su exploración. La humanidad lleva explorando Marte desde los años ’60. Mariner 4 fue la primera sonda en sobrevolar Marte y transmitir fotos de vuelta a la Tierra en 1965. En 1971, la sonda Mariner 9 fue la primera en orbitar el planeta rojo. El rover Mars Perseverance será el noveno aterrizaje con éxito de la Nasa en superficie marciana.

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—De todas las exploraciones al planeta vecino ¿qué es lo que se sabe? ¿Qué evidencias de la existencia de agua y vida microbiana hay?

Los orbitadores, aterrizadores y rovers que hemos mandado a Marte en las últimas décadas han confirmado que hace varios miles de millones de años el agua fluía en la superficie de Marte. En la Tierra, donde existe agua y una fuente de energía como el Sol, existe el potencial para la vida. Curiosity, que aterrizó en Marte en el 2012, confirmó que en el lugar que aún sigue explorando en la actualidad, se pudieron dar las condiciones necesarias para que se desarrollara vida microbiana en un pasado lejano. El rover Perserverance va a dar el siguiente paso en la búsqueda de vida más allá de la Tierra ya que lleva instrumentos que buscaran trazas de vida microscópica. Las muestras más relevantes serán almacenadas para su posible regreso a la Tierra a través de una futura misión. Para afirmar que ha existido vida más allá de la Tierra, se necesitan pruebas irrefutables. En la Tierra, los laboratorios de vanguardia pueden hacer una evaluación definitiva de cualquier evidencia de vida pasada en el cráter Jezero.

Cráter Jezero.
Cráter Jezero. La imagen fue tomada por instrumentos en el Mars Reconnaissance Orbiter de la Nasa, que captura regularmente sitios potenciales de aterrizaje para futuras misiones.

Cráter Jezero. La imagen fue tomada por instrumentos en el Mars Reconnaissance Orbiter de la Nasa, que captura regularmente sitios potenciales de aterrizaje para futuras misiones.

—¿Para cuándo ve posible la llegada de humanos a Marte?

Esta es una de las grandes metas. El Nasa Johnson Space Center es el centro responsable de los estudios preliminares para una posible misión tripulada. Las misiones a Marte nos están proporcionando información clave para preparar esta misión al Planeta Rojo. El estudio del medio ambiente marciano es fundamental para asegurarnos del éxito de esta misión y las sondas que han estado explorando el planeta nos han dado datos clave para esto. Perseverance lleva un instrumento que nos dará información sobre la radiación en la superficie y otro que probará una tecnología para obtener oxígeno a partir del dióxido de carbono en la atmósfera. Esto oxigeno sería utilizado para el soporte vital de los astronautas y como combustible.

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