viernes 22 de noviembre de 2019

Ciencia |

Descubren vapor de agua en la súper-Tierra K2-18b, un exoplaneta que podría soportar la vida

K2-18b es ahora el único exoplaneta súper-Tierra conocido por albergar tanto agua como temperaturas que podrían soportar la vida.

Redacción Aire Digital

Su tamaño y gravedad superficial son mucho más grandes que los de la Tierra, y su entorno de radiación puede ser hostil, pero un planeta distante llamado K2-18b ha capturado el interés de los científicos de todo el mundo.

Por primera vez, los investigadores han detectado vapor de agua en la atmósfera de un planeta más allá de nuestro sistema solar que reside en la “zona habitable”, la región alrededor de una estrella en la que el agua líquida podría acumularse en la superficie de un planeta rocoso.

Los astrónomos del Centro de Datos de Exoquímica Espacial del University College de Londres en el Reino Unido utilizaron datos del telescopio espacial Hubble de la Nasa para encontrar vapor de agua en la atmósfera de K2-18b, un exoplaneta alrededor de una pequeña estrella enana roja a unos 110 años luz de distancia en la constelación de Leo.

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Si otros estudios lo confirman, este será el único exoplaneta que se sabe que tiene agua en su atmósfera y temperaturas que podrían sostener agua líquida en una superficie rocosa. El agua líquida sólo sería posible si el planeta resulta ser de naturaleza terrestre, en lugar de parecerse a una versión pequeña de Neptuno.

Dado el alto nivel de actividad de su estrella enana roja, K2-18b puede ser más hostil a la vida tal como la conocemos en la Tierra, ya que es probable que esté expuesta a más radiación de alta energía.

El planeta, descubierto por el telescopio espacial Kepler de la NASA en 2015, también tiene una masa ocho veces mayor que la de la Tierra. Eso significa que la gravedad superficial en este planeta sería significativamente mayor que en nuestro planeta.

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K2-18b es uno de los cientos de “súper-Tierras” – exoplanetas con masas entre las de la Tierra y Neptuno – encontradas por Kepler. Se espera que la misión TESS de la NASA detecte cientos de súper-Tierras más en los próximos años. La próxima generación de telescopios espaciales, incluido el telescopio espacial James Webb, podrá caracterizar atmósferas de exoplanetas con más detalle.

Nota de Redacción: con información del telescopio espacial Hubble, un proyecto de cooperación internacional entre la ESA (Agencia Espacial Europea) y la NASA.

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